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202103.23

기후위기에 진심인 빌 게이츠가 내놓은 해답은?

KFE   
https://fusionnow.kfe.re.kr/post/nuclear-fusion/1258

빌 게이츠(Bill Gates). 세계 최고의 부자 타이틀을 놓치지 않았던 혁신가이자 리더. 그는 과연 무슨 생각을 하며 하루를 보낼까요? 2019년 넷플릭스 오리지널 콘텐츠로 제작된 ‘인사이드 빌 게이츠’에서 잠시 그의 일상을 엿볼 수 있는데요. 그는 축적한 부를 사회에 환원하고, 빌&멀린다 게이츠 재단을 설립하여 사회공헌 활동에 매진하며 인류에게 닥친 문제들을 해결하는데 주력하고 있습니다. 아프리카 화장실 문제를 해결하고자 아이디어 박람회를 열고, 소아마비 발생률을 낮추기 위한 백신을 개발하기도 하죠. 그리고 그는 지구를 위협하는 기후 변화를 심각하게 고민하며 누구보다 이 문제를 해결하기 위해 노력합니다. 그 고민의 결과물은 얼마 전 <기후재앙을 피하는 법(HOW TO AVOID A CLIMATE DISASTER, 김영사)>이라는 도서를 통해 전 세계 사람들에게 공유되었습니다. 과연 그는 어떤 이야기를 전하고 있을까요? 




“510억톤 = 제로, 지구촌 탄소제로를 위하여” 


빌 게이츠는 사회와 인류에 대한 관심이 지대합니다. 그리고 엄청난 독서광으로 알려져 있죠. 그는 이미 두 권의 책을 쓰기도 했습니다. ‘미래로 가는 길(1995)’, ‘생각의 속도(1999)’에서는 디지털 혁명과 정보통신의 발달이 가져올 인류의 변화를 예견했죠. 그런 그가 20년 만에 낸 책의 주제가 환경문제라는 건 상당히 고무적인 일입니다. 


그가 책에서 강조하는 숫자가 있습니다. 바로 ‘510’과 ‘0(제로)’입니다. 인류가 연간 발생시키는 이산화탄소의 양 510억 톤을 말하는 510은 ‘우리가 처한 현실’이고 0은 ‘우리의 목표’라고 그는 이야기합니다. 코로나19 등의 환경변화로 인하여 지난해에는 약간 줄었다는 보고도 있지만, 대체로 이산화탄소 발생량은 꾸준히 증가하고 있습니다. 이대로 계속 탄소배출량이 늘면 돌이킬 수 없는 결과를 얻게 될 것은 자명한 사실이죠. 더이상 탄소를 배출하지 않는 것이 가장 좋은 방법이지만, 현대 사회에서 탄소를 배출하지 않는 것은 불가능에 가깝습니다. 그렇다면 다른 방법을 생각해 보아야 할텐데요. 배출되는 양만큼 탄소를 없애는 건 어떨까요? 


빌 게이츠는 그래서 ‘거의 순 제로(near the zero)’라는 개념을 제시합니다. 배출되는 양과 제거되는 양을 같게 만들자는 이야기인데요. 최근 이슈가 되고 있는 ‘탄소중립’의 개념과 거의 동일합니다. 즉, 탄소를 배출하지 않는 것은 불가능하지만 배출된 탄소를 없애는 것은 가능하다는 것이죠. 


제로 탄소를 달성하기 위해 빌 게이츠가 이 책을 통해 주장하는 바는 명확합니다. 첫째, 현재 탄소를 배출하는 전기, 제조업, 사육, 이동수단, 냉난방 분야에서 탄소 배출을 줄이기 위한 행동을 시작해야 한다, 둘째, 태양광과 풍력 등 이미 보유한 친환경 에너지들을 더 빨리, 그리고 더 현명하게 사용해야 한다, 마지막으로 탄소 배출을 줄일 획기적인 기술을 개발하고 출시해야 한다, 입니다. 


이 세 가지 주장을 뒷받침하기 위해 빌 게이츠는 현실적이고 구체적인 해결 방안들을 제시하고, 우리는 극복할 수 있다고 이야기합니다. 



기막힌 혁신을 꿈꾸는 무탄소 전기 생산 


510억 톤의 연간 탄소 배출량에서 가장 높은 비율을 차지하는 것은 바로 전기 생산입니다. 무려 27퍼센트를 차지합니다. ‘전기와 사랑에 빠졌다’는 빌 게이츠의 말처럼 전기로 모든 것이 이루어지는 우리의 생활을 생각한다면 결코 놀라운 일도 아닌데요. 그만큼 제로 탄소를 달성하기 위한 책임도 크며, 변화도 시급합니다. 


전기 생산 과정에서 탄소 배출을 줄이기 위해 빌 게이츠는 태양광과 풍력 발전과 같은 재생에너지 사용을 늘려야 한다고 주장합니다. 더불어 ‘혁명이 될 수 있는 몇 가지 잠재적 돌파구’로서 무탄소로 전기를 만드는 기술에 투자해야 한다고 강조하는데요. 


빌 게이츠가 제시한 몇 가지 기술 중 눈길을 끄는 것은 단연 ‘핵융합’입니다. 꽤 유망한 접근 방식이라고 소개하며 많은 가능성을 지니고 있다고도 이야기 하는데요. 수소원자 혹은 수소핵들이 융합해 헬륨이 되면서 방출하는 엄청난 양의 에너지로 전기를 만드는 핵융합 방식은 제로 탄소 에너지라는 점 외에도 많은 장점을 가지고 있습니다. 


빌 게이츠는 다음과 같이 핵융합의 장점에 대해 이야기 합니다. 첫째, 핵융합의 연료는 풍부합니다. 지구에서 흔히 얻을 수 있는 수소를 사용하기 때문인데요. 수소는 바닷물에서 추출할 수 있기 때문에 거의 무한하다고 할 수 있습니다. 둘째, 폐기물 문제에서도 비교적 자유롭습니다. 핵융합도 폐기물이 발생하기는 하나 수천 년 동안 방사선을 배출하는 플루토늄에 비해 약 100년 정도로 매우 짧은 기간 동안 방사선을 배출하며 강도도 병원에서 나오는 수준으로 약하기 때문에 관리가 용이합니다. 마지막으로 핵융합은 안전합니다. 연료 주입을 멈추면 핵융합 반응은 그 즉시 멈추기 때문에 사람이 통제할 수 없는 연쇄 반응 등으로 인한 사고가 일어날 염려가 없습니다. 


프랑스 남부 카다라쉬 지역의 국제핵융합실험로 ITER 건설현장 


현실적으로 핵융합이 매우 어렵다는 것도 빌 게이츠는 잊지 않았는데요. 하지만 우리나라를 비롯해 미국, 유럽, 러시아, 일본, 중국, 인도가 국제 공동으로 프랑스에 핵융합로를 건설‧운영하는 프로젝트인 ITER 프로젝트를 비롯하여 핵융합을 현실로 만들려는 혁신 기술들이 계속해서 등장하고 있다고 이야기 합니다. 


책에 언급하고 있지는 않지만 빌 게이츠는 실제로 BEV(Breakthrough Energy Ventures)라는 에너지 관련 투자 펀드를 설립하는 방식으로 핵융합 분야에 투자를 하고 있기도 합니다. 이 BEV 투자 기업 중 한 곳이 ‘커먼웰스 퓨전 시스템즈(Commonwealth Fusion Systems, CFS)라는 핵융합 스타트업 회사이죠. 


실리콘밸리의 큰손들, 핵융합 연구에 투자하는 사연


핵융합 외에도 빌 게이츠는 차세대 원자로, 해상풍력, 지열 등과 같은 기술들을 언급하며 에너지 저장 기술이나 기타 발전 과정에서 탄소를 줄일 수 있는 다양한 아이디어를 제시하고 있습니다. 뿐만 아니라 전기생산 외에 다른 배출원에 대한 제로 탄소 도달을 위한 견해들도 이어지죠. 결국 빌 게이츠가 이 책을 통해 이야기하는 것은 ‘0(제로)’라는 목표를 향해 우리는 지금 당장 행동해야 한다는 것입니다. 




기후 재앙을 피하는 방법


과학자들은 이미 기후변화는 예견된 경고였으며 지구의 위기는 가속화되고 있다고 목소리를 높여 왔습니다. 매해 심각해지는 자연재해와 예측할 수 없는 기후와 재난 등이 증거와 다름 없었죠. 빌 게이츠는 이제 더이상 우리의 과제를 늦출 수 없다고 강조합니다. 더워진 지구를 식히고 탄소를 줄이기 위해선 정부가 적극적으로 나서서 책임 있는 행동을 보여야 한다고 말이죠. 청정에너지와 기후 대응과 관련된 혁신적인 변화는 경제적 자원과 사회적 노력이 함께 투입되어야만 이뤄질 수 있기 때문입니다. 


또한, 빌 게이츠는 기후 변화와 같이 거대한 문제 앞에서 개인은 쉽게 무력감을 느낀다며 우리가 함께 무력감을 이겨낼 방법을 제안합니다. 기후변화에 대한 올바른 지식과 글로벌 시민으로서 태도가 삶의 지침이 되기 때문입니다. 동시에 어떤 세상을 미래세대에 물려줄 것인지 진지한 고찰과 에너지에 대한 철학도 정립해야 한다고 강조합니다. 무엇보다 세상을 바꿀 혁신가들에게 관심과 응원을 아끼지 말아야 합니다. 


“나는 기후 변화의 문제를 해결할 수 있는 기회를 보았기 때문에 이 책을 썼다” 빌 게이츠는 책을 통해 희망을 이야기합니다. 그 희망은 핵융합 에너지에도 있고, 또 다른 혁신적인 기술 속에도 있습니다. 정부의 정책에도, 개인의 작은 행동과 관심 속에도 있습니다. 수백 쪽에 달하는 빌 게이츠의 진심이 사람들에게 어떤 울림을 주고 변화를 이끌어 낼 수 있을지 관심 있게 지켜봐야겠습니다. 

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